This is an HTML version of an attachment to the Freedom of Information request 'Pre WCA Interview Pilot'.

Employment and Health Discussion 
 
 
CONTEXT 
The Employment and Health Discussion (EHD) is a novel addition to the DWP claimant journey. The 
aim is to provide an opportunity for the claimant to have an independent conversation about health 
and work, with a view to better preparing them to re-enter employment at some future point. The 
discussion will be directed by an EHD practitioner, who comes from a health/vocational rehabilitation 
professional background. 
Before summarising the purpose, it is important to be clear about what the intervention is not. While 
the  customer  group  concerned  will  be  applying  for  benefits,  this  is  not  part  of  an  assessment  for 
benefits. It is not an assessment for fitness to work. It is not about finding the customer a job; rather 
it’s more about helping them to move towards work. It is neither treatment nor rehabilitation. 
It is an entirely independent neutral offering, take up of which will be voluntary. It is about providing 
knowledge,  support,  encouragement,  and  opportunity  –  the  essential  components  for  developing 
positive attitudes and nurturing work ability. 
The  customers  have  a  health  problem  or  disability,  consider  themselves  unable  to  work,  and  are 
applying for benefits. They will have seen a work coach who will have encouraged them to attend the 
Employment and Health Discussion prior to a Work Capability Assessment. The JobCentre Plus work 
coach  will  have  obtained  informed  consent  and  screened  out  customers  who  they  assess  as  being 
ineligible or unsuitable. 
The customers are already some distance from the workplace/workforce, so may have considerable 
uncertainty about the relationship between work and health, with low perceived work ability. Some 
will  have  unhelpful  beliefs  and  all  are  likely  to  be  facing  multiple  obstacles  to  work  participation. 
However, some will want to work, even if not capable right now, yet they will be unclear how that can 
be achieved. 
The EHD provides the customer with evidence-informed information and advice on health and work, 
thus enabling them to reach a balanced view of work as a positive and beneficial goal. It dispels any 
myths, identifies obstacles to working, discusses solutions and, thus, aims to enhance the customer’s 
perception  of  their  work  ability  and  see  a  way  forward.  Practical  elements  include  take-away 
materials/tools, along with signposting and, when appropriate, co-development of a fledgling Work 
Ability Plan to facilitate the eventual journey back into employment.  
The discussion is unscripted, yet structured (see flowchart at Appendix 1). The content will be delivered 
with empathy in a non-judgemental, believable, supportive manner. While the underlying intention is 
to reduce avoidable work disability, the discussion is not concerned with the actuality of returning to 
employment. It should be seen as a guided discussion to empower customers by providing individual 
and practical resources, which can be used to support their reintegration into work in their own time 
(with the help of their work coach).  
Importantly, the content of the  discussion will have high fidelity to evidence-based biopsychosocial 
concepts, and it will use established principles of communication to transfer knowledge in ways that 
are understandable and helpful for each customer, taking account of their health problem and work 
ability.  The  type  of  professional  is  less  important  than  the  content  of  the  discussion,  which  is  not 
discipline specific, relatively demedicalised and condition agnostic. 
The output of the EHD is a take-away Work Ability Plan, which summarises goals, obstacles to participation and 
working, and agreed actions that can be solutions to those obstacles. 
 

VRA advisory team: Sept 2023 

Employment and Health Discussion 
 
 
CONTENT 
The structure and flow of the discussion will follow a logical order yet have some flexibility to respond 
to the individual’s needs. It is fundamentally important that the discussion retains high fidelity to the 
key concepts and topics to ensure consistency and effectiveness. 
•  Introduction and explanation of the purpose and context of the meeting. It is offered as an 
opportunity for the customer to talk through any concerns around work and health with an 
independent professional,  who will provide help and reassurance as well  as jointly working 
through any difficulties - emphasising that it is not an assessment and has no influence on the 
benefits process.  
o  It is crucial to engage with the customer and be seen as a ‘helpful friend’, someone 
who  understands  their  predicament  and  is  here  to  offer  help  with  their  ongoing 
journey.  This  may  take  some  time,  and  will  probably  start  with  general  topics  to 
establish rapport before moving on to the health-work topic 
•  Initial listening phase. Start with open generic question to find out a bit about the person. “So, 
d’you maybe want to tell me a little bit about yourself and how you got to where you are?”. 
Chat  a  bit  if  that  seems  right.  Then,  move  to  asking  the  customer  to  tell  you  their  general 
concerns about their health problem and its effect on work ability. Encourage opening out to 
related topics as necessary, but no solutions or opinion – it is empathic listening not solving at 
this point.  
o  Active  listening  including  use  of  attention,  verbal/non-verbal  encouragement, 
reflection, clarification, and summarising 
•  Brief  reassurance  phase  explaining  that  most  people  with  health  problems  have  similar 
concerns about the relationship between work and health. Followed by presentation of the 
fact that work is generally good for health and wellbeing, and that prolonged periods out of 
work  can  be  detrimental  to  health.  Do  reiterate  that  the  discussion  will  come  back  to 
specifically talking through the customer’s own concerns.  
o  Work  is  generally  good  for  health  and  wellbeing,  and  being  out  of  work  has  been 
shown to have a negative impact on health 
o  Getting back into employment can reverse the ill-effects of unemployment 
o  No need to be 100% recovered/fit before getting back into work 
o  For many people, working can be part of their rehabilitation: working while recovering 
▪  Not the other way round – as we’ll discuss, you don’t need to be 100% fit to 
be able to do a job 
o  The reality is that prolonged sickness absence is mostly avoidable 
▪  …if people are given the right support, encouragement, and opportunity 
•  “We’ll talk later about just how that can be achieved” 
o  I’ll give you a leaflet called Health & Work which you might find helpful. It explains all 
this, and was written by independent occupational health experts specifically to help 
people understand the positive relationship between health and work 
•  The  next  phase  uses  a  series  of  stem  questions  as  conversation  starters,  to  explore  the 
customer’s  deeper  understanding  of  the  work-health  relationship,  seeking  to  identify  any 
unhelpful beliefs – the common myths - which can then be explored and addressed through 
example and discussion – this can be based on information/advice in the Health & Work leaflet. 
Allow the customer to answer as fully as they wish, and try to pick out different aspects that 
you will want to explore further – some examples below: 
 

VRA advisory team: Sept 2023 

Employment and Health Discussion 
 
 
 
Stem question 
o  What do you find is the main reason you are unable to work right now?’ 
Follow-up questions depending on answer 
▪  "How do you think working would affect your health problem?”   
▪  “Some  people  worry  about their health. Is there  anything that worries you 
about your health? If so, what are they?” 
▪  "What do you think needs to happen and how fit do you need to be for you to 
get back to your normal daily activities?" 
▪   "Are there things that you think would help you to get better? If so what are 
they?”  
▪  “What do you think will make your health problem worse?”  
▪  “Tell me a bit more about these non-health reasons why you can’t work” (e.g. 
financial, caring, location) 
•  The next phase is to explore the customer’s thoughts about their current status to indicate the 
level of support likely to be needed.  
o  I’d now like to ask you two simple questions about where you feel you are in life and 
work - this will help me figure out the next steps, and it also gives you an idea of where 
you are on that journey. 
▪  “Assume that 0 is being unable to do any of your normal life activities and 10 
is being able to do all normal activities, where would you see yourself between 
0 and 10?”
 
▪  “Assume that your ability to work has, at its best, a value of 10 points. How 
many points would you give your current work ability?” [this is the single item 
Work Ability question] 
o  I’d now like to tell you Harper’s story, then we can talk about what went wrong: 
Things had got really bad at work, I was feeling very stressed and worried all the time, so I was 
getting upset and making mistakes. I wasn’t sleeping, so I was tired and feeling really down. I went 
to see my GP and told him I couldn’t cope, so he said I needed some time off work and simply signed 
me off for a month. After a few weeks I felt worse and so he gave me some tablets, but they didn’t 
help and made me feel really sick so I stopped taking them.  

My GP kept signing me off sick, as I didn’t feel well enough to work and after about 3 months he 
said I should have some CBT. After a few months, the CBT people said I could join a group but I 
couldn’t face that and they say I am still on a waiting list for one-to-one.  

My manager kept calling me, but all she did was ask me when I was coming back. I felt pressurised 
and that she didn’t understand or care about me, and certainly didn’t offer to talk about me getting 
back. In the end, the stress just built up and I had to quit the job. 

That  was  over  a  year  ago and  I have  been  having  panic  attacks  so  I  stopped going  out  almost 
completely and don’t see any of my friends. Although I’m really worried about money, I don’t feel 
able to work as I have lost confidence and am afraid trying to work will make me even worse.  

This whole saga has just taken over my life, yet to begin with I thought I’d soon get over it. Looking 
back, I never thought it would end like this. All I wanted was a bit of help. Instead, it’s  been one 
step forward-two steps back, and I feel I’ve ended up with no way to escape.
 
▪  Does any of that ring any bells? And how? 
 

VRA advisory team: Sept 2023 

Employment and Health Discussion 
 
 
•  The next step is to explain the concept of the obstacles model – how the things that get in the 
way are often more relevant to participation and work than the health problem itself. Explain 
how the obstacles sit in 4 main domains – health; personal; occupational; societal. Explain how 
the  obstacles  can  build  up  (Harper’s  story).  Explain  the  importance  of  identifying  the 
customer’s own obstacles, and how talking it through can help. 
•  The next step is to identify customer’s obstacles, to explore different aspects of work and life, 
giving  them  the  opportunity  to  explain  their  difficulties  and  fears.  This  is  about  eventually 
agreeing with the person a list of their obstacles. 
o  Identifying obstacles – start with open stem questions that then allow you to reflect 
on the answer and explore the topic further (if needed) – e.g.: 
▪  Do you have any fears about getting a job and going to work? 
•  Reflection  could  be  understanding  and  normalising  the  fears,  then 
asking where they think the fears come from 
▪  Are there things about possible job tasks that are standing in the way of you 
working? 
•  Reflection could be, for example, let’s explore that a bit more 
▪  Are there any aspects of life that seem to be getting in the way, e.g. finances, 
caring, transport etc? 
•  Reflection could be, of those, which is the most important 
▪  What d’you think may have caused your health problem (work v non-work)? 
•  Reflection could be to downplay work causation or acceptance that a 
previous causation does not mean all work is impossible 
▪  What do you think the future holds in store for you? (future expectations)? 
•  Reflection could be, can we maybe break that down to next few weeks 
and next few months 
▪  How are you coping with things generally (life obstacles, mental health)? 
•  Reflection could be, it sounds like it is getting you down… 
▪  When do you think you’ll be able to work? 
•  Reflection could be, do you think that could be sooner if you were 
given some help 
▪  What can you think of that might help you to feel able to work? 
•  Reflection could be, that sounds positive or let’s see if we can think of 
anything 
•  Next  is  to  explain  the  idea  that  most  obstacles  can  be  overcome  or  worked  around.  Help 
customer  to  figure  out  possible  solutions  –  it’s  about  helping  them  to  see  possible  ways 
forward and accept that ways around obstacles can often be found - important to recognise 
this is about potential for future  while avoiding overwhelming them – some actions will be 
possible now, some at another time/place.  
•  The range of solutions you work through need to relate to the customer’s specific obstacles, 
which may include access to healthcare, addressing their beliefs or those of significant others, 
potential job modifications, and social/lifestyle changes. The idea that it is possible to figure 
out solutions is the important point – hope and reassurance etc. 
 

VRA advisory team: Sept 2023 

Employment and Health Discussion 
 
 
o  They probably will need some help to think through overcoming obstacles - they can 
be prompted to kick-start this part of the discussion. Although the customer will have 
a fit note saying they are unfit for work, the four ‘may be fit’ boxes that the doc could 
have  ticked  can  be  a  useful  conversation  starter  for  thinking  about  solutions.  For 
example, the phrase ‘amended duties’ means not a lot, but it covers a variety of helpful 
solutions – set achievable goals; reduce pace of work; reduce task frequency; increase 
task variety; co-worker as buddy. You can use ‘altered hours’, ‘amended duties’, and 
‘workplace adaptations’ in the same way. 
o  I’d now like to tell you Bodhi’s story and see what you think. 
This is my tale of how I escaped from the maze of worklessness. What happened to me happens to 
lots of us. What started as a simple shoulder injury ended up with me losing my job. Like my friend 
Harper, I kept hitting obstacles thrown up by the wrong advice, the wrong treatment, and unhelpful 
systems. When I lost my job, I ended up in a maze of uncertainty, work disability, and benefits. 
Eventually,  I  was  scheduled  for  a  WCA  –  scary!  Well,  just  before  that,  I  happened  upon  an 
authoritative no-nonsense leaflet that really changed my life. It explained all about the positive 
aspects of work and, importantly, how I could get out of the maze.  

I learned how work is actually good for us and that my shoulder injury was not a showstopper. I 
realised that I might not be able to do my old job as a roofer, but there are lots of other jobs I can 
do. What I had to do was figure things out to overcome the obstacles. The leaflet gave me some 
great ideas, and I felt positive for the first time in months. That was step one. 

Next was the WCA. They said I was capable of some work – no surprises there – I’d already worked 
that out – and I was able to tell the assessor what I can do not what I can’t! So, I could now hit the 
ground running with my Work Coach and agree a plan for getting back into work. We carefully 
selected a job: one I could do and hopefully enjoy  – by focusing on ‘can-do’ there was plenty of 
choice. We agreed with my new employer about some modifications for a couple of weeks, just to 
ease me in. I had a word with my GP and asked for a fit note stating what I can do. Oh, yes, we also 
had to sort out some day care for my mum (I’d had to move back home) and sort out my benefits 
payments. My first day at work happened in a couple of weeks, and I feel great. Yes, I was lucky, 
but with the right support we can all escape the maze. 

•  Does that give you an idea of how things can be and how solutions can 
be worked out? 
•  Now move to goal setting phase.  
o  Motivational interview techniques – explore importance and confidence (for RTW) to 
lead to supportive comments before the next section. 
▪  “Tell me about how important it is for you to get back into work. 
•  If you had to put it on a 10-point scale, where would that be? 
▪  “Tell me now about how confident you are about getting into to work” 
•  If you had to put it on a 10-point scale, where would that be? 
o  Explore the responses: 
▪  If importance is low, find out what is important – try to help set reasonable 
non-work as well as work goals 
▪  If confidence is low, explain that figuring out solutions to the obstacles can 
help with that 
•  We’ve talked a lot about work, of course, but now it would be good to open the discussion out 
– let’s think about some general aspects of life that may be relevant. 
 

VRA advisory team: Sept 2023 

Employment and Health Discussion 
 
 
o  Initial quite simple stem questions e.g. 
▪  What do you see as your goals 
▪  What can you still do 
▪  What’s really getting in the way 
▪  Who needs to do what to help 
▪  What’s a reasonable timeframe to achieve each goal 
•  Next step is to use those responses to move on to something more detailed and personal that 
can be written. Best in two parts – one focussed on participation/activity, the second on work. 
▪  This enables a stepped approach, which may feel less threatening for some: 
talk about improving life – things you can do right now; then talk about work 
– things you may come to later. [See example at Appendix 2] 
•  “OK. We’ve talked about your goals and your obstacles to working, and we’ve thought about 
some solutions. Let’s try and put it into a plan of action.” 
o  That  leads  to  an  open  discussion  on  using  the  identified  obstacles/solutions  as  the 
basis  for  a  fledgling  Plan,  tailored  for  the  customer,  that  they  agree could  come  in 
useful. This is not a RTW Plan, more a work ability Plan – actually, it’s a two-part plan: 
a Life Plan and a Job Plan. The idea is to start with improving aspects of life in general 
(including health needs), then building on  work obstacles and solutions. Stress that 
this Plan is just a set of ideas, an initial attempt to think it through and set out what 
could happen, not what must happen. Should be written down as a take-away benefit 
from the conversation – if customer feels able to agree a timeline, it would be helpful 
to work through it with them: but if that seems unreasonable it shouldn’t be forced. 
Whichever, it must emphasise a ‘can do’ philosophy, not negative ‘can’t do’. 
•  Based  on  the  agreed  Plan,  discuss  with  customer  what  can  be  done  right  now  to  help 
implement any parts of the plan – especially the ‘activities/participation’ part. This phase is a 
signposting/toolbox phase. In addition, this can be a good time to include supportive ideas for 
addressing other aspects of the plan in future.  
•  Provide customer with set of materials to reinforce the conversation. Some are generic such 
as the Health & Work leaflets (help customer to think also about distributing relevant leaflets 
to  healthcare  and  workplace/manager  when  the  time  comes).  Some  will  be  specific  to 
customer’s health problem or other obstacles, including (online or community) sources of self-
management  support.  Some  will  be  signposting  to  any  relevant/available  pre-work 
interventions or healthcare. 
•  Closing positive summary of where the Discussion has got to, and ask if it has helped:  
▪  In terms of your journey back to normal activities and work, do you feel you 
are any further along?  
•  Possibility to reinforce or congratulate 
▪  Repeat the Work Ability question: “Assume that your ability to work has, at its 
best,  has  a value  of  10  points.  How  many  points  would  you  give  your  work 
ability if the Plan were put into action?” 
[*record the score-compare with first] 
•  Final open question - “Anything else you’d like to talk through?” 
•  Do  you  think  it  would  be  helpful  for  you  if  we  were  to  meet  again,  either  face-to-face  or 
virtually? 
 
 
 

VRA advisory team: Sept 2023 

Employment and Health Discussion 
 
 
                               Appendix 1: Flowchart of conversation content 
 
 
 
Introduction to purpose and context of meeting 
  
 
 
Listening phase to identify concerns and views of health and impact on work ability 
 
 
 
Reassurance phase  
 
 
Identify and dispel unhelpful beliefs and myths  through open 
 
stem questions and in depth discussion   
 
 
Identify current work ability  
using motivational interviewing to identify readiness for change 
Explanation and identification of obstacles, their importance using 
stem questions and agree list of obstacles   
Explore possible solutions to customer’s specific obstacles – work through 
scenarios and future possibilities    
 
Goal setting phase using MI approach + use 
obstacles/solutions as the basis for a Work Ability Plan  
 Signposting phase identify next steps and parts of the plan that could be 
done right now and ideas for other aspects    
Tools and resources  to reinforce the conversationgeneric and individualised 
resources  
Closing positive summary reassess work ability and 
invite any other points  
 

VRA advisory team: Sept 2023 

Employment and Health Discussion 
 
 
 Appendix 2 – EHD Work Ability Plan 
There are two parts to agree and fill in with customer as the key EHD take-away: (1) a general non-
work non-threatening part for enhancing participation (Life Plan); (2) a fledgling return-to-work plan 
based on obstacles/solutions (Job Plan).  
Work Ability Plan for: ………………………………………….   Date: …………….. 
Life Plan 
Job Plan 
This is about my general life - activity/social goals –  This is ahead forward to working - my obstacles and 
and how I can prepare for working 

their potential solutions 
These  are  things  I  enjoy  doing  in  my  daily  life  Types of work or job tasks I can do right now: 
(activities; hobbies; social): 


These  are  parts  of  life  I’m  finding  difficult  Things about a job that I might find difficult: 
(health; activities; people): 


I can make these things easier by: 
Things  that  can  be  done  to  help  make  a  job 
suitable for me + the people who can help: 


I’m going to start with these actions: 
Other things in life that need to change so I can 
work + the people who can help: 


I’ve made the following improvements to my life: 
(To be completed 2-3 weeks after the Discussion. Look for the positives – a reflection on what I’ve 
learned and what’s gone well) 

 
 

VRA advisory team: Sept 2023 

Document Outline