This is an HTML version of an attachment to the Freedom of Information request 'Accessibility: technical challenges with subtitling support for Apple TV'.

 
British Broadcasting Corporation Room BC2 A4 Broadcast Centre White City Wood Lane London W12 7TP  
Telephone 020 8008 2882 Email xxx@xxx.xx.xx 
 
  
 
Information Rights 
bbc.co.uk/foi 

bbc.co.uk/privacy 
 
Y. Khattab  
xxxxxxxxxxxxxxxxxxxxxxx@xxxxxxxxxxxxxx.xxx  
 
22 September 2020 
 
Dear Y. Khattab, 
 
Freedom of Information Request - RFI20201271 
 
Thank you for your request to the BBC of 21 August 2020 seeking the following information 
under the Freedom of Information Act 2000 (‘the Act’):   
 
The help centre article "Why are there no subtitles on BBC iPlayer via Apple TV?" [2] states 
the following: 

 
> There are technical challenges associated with delivering subtitles to  
> Apple TV which will require a significantly different solution to that  
> which we use on all other platforms. We are working towards it but  
> don't currently have timelines associated with this support. 

 
Could you please therefore provide a summary of the technical challenges faced in adopting 
the captioning framework made available in tvOS? 

 
Below is a summary of the challenges associated with delivering subtitles to Apple TV: 
 
Background 
AppleTV for a long time supported only WebVTT subtitles, and the BBC does not support 
that format as it has significant limitations and is not compatible with the BBC Subtitle 
Guidelines.  However, in recent years Apple have added support for the W3C’s “TTML 
Profiles for Internet Media Subtitles” format, usually abbreviated to “IMSC”.  This is much 
closer to the BBC’s strategic format, EBU-TT-D (the two standards aren’t precisely the same, 
but it is possible to produce files that conform to both).  
 
In-Stream versus sidecar 
The big difference between Apple’s approach and the approach the BBC uses on al  other 
platforms is how the subtitles are handled relative to the media.  On all other platforms, we 
deliver the subtitles as a separate XML file (often called a “sidecar” file), but Apple require it 
to be more closely coupled with the media (specifically, referenced from the HLS manifest).   
 
 

One of the main reasons we keep the subtitles as a sidecar file is that it’s not unusual for 
subtitles to change after publication.  In the case of a live programme, this may be to improve 
the synchronisation, or on any programme this may correct errors or mistakes in the 
subtitles.  Keeping them as a sidecar file means that changing the subtitles is a quick and cheap 
operation, it doesn’t require expensive video processing on every edit. 
 
Further work needs to be done to bind the subtitles into the media as per Apple’s request, in 
such a way that they can be referenced from the HLS manifest. We also need to minimise the 
processing time and cost associated with a subtitle change.  There are a few options being 
investigated for doing this, but it may well need some bespoke work just for the AppleTV 
platform. 
 
Packaging format 
In addition to wanting subtitles in the IMSC format, Apple also impose some other 
requirements. This brings in some other complexities and dependencies: 
 
1. 
The BBC needs to upgrade its main on-demand packager to a newer version than 
we’re currently running.  This takes a lot of testing, as it impacts BBC iPlayer on all 
platforms and devices, and we need to be sure it doesn’t cause any unwanted side-
effects. 
2. 
We’d need to provide separate streams just for AppleTV.  It will be the only TV 
device consuming media packaged in this way   
3. 
A review of compatibility across AppleTV hardware and tvOS needs to be completed 
 
As you can see, there are a number of complexities involved in supporting the subtitle 
formats required by AppleTV.  We are working through these complexities and do aim to 
support subtitles on AppleTV when this is possible.  
 
Appeal Rights 
 
If you are not satisfied that we have complied with the Act in responding to your request, you 
have the right to an internal review by a BBC senior manager or legal adviser. Please contact 
us at the address above, explaining what you would like us to review and including your 
reference number. A request for an internal review must be made within 40 working days of 
receiving the BBC’s response to your original request. 
 
If you are not satisfied with the internal review, you can appeal to the Information 
Commissioner. The contact details are: Information Commissioner's Office, Wycliffe House, 
Water Lane, Wilmslow, Cheshire, SK9 5AF, Tel: 0303 123 1113 or see https://ico.org.uk/.  
 
Yours sincerely 
 
Information Rights 
BBC Legal 
  2