This is an HTML version of an attachment to the Freedom of Information request 'The Mandatory Face Masking of School Children'.

 
Email from  
ACCOUNT, Unmonitored 
Department for Education FOI: 2021-0019870 CRM:0245014 
 
 
Dear Mr Lewis, 
 
Thank you for your request for information, which was received on 25 March 2021. 
You asked the following: 
 
Please provide me with a copy of the risk assessment regarding the mandatory 
masking of school children at school.
 
 
I have dealt with your request under the Freedom of Information Act 2000 (“the 
Act”). I have established that the Department holds the information you requested, 
but the following exemptions apply to this information: 
Section 35(1)(a) of the FOI Act – formulation of government policy. 
 
Under section 35(1)(a) of the Act, this exemption allows for the withholding of 
information if it relates to the formulation or development of government policy. This 
exemption applies to your request and the reasons for this are set out below. I have, 
however, provided some detailed information that I hope you will find useful in setting 
the context within which this decision has been made. 
 
Since September 2020, face coverings have been included in the system of controls 
for settings where year 7 and above are educated, first in communal areas and – 
from 8 March – recommended in classrooms unless social distancing can be 
maintained. This guidance was first introduced as part of the Government’s 
commitment to open schools to all pupils safely in September and followed the 
publication of a statement by the World Health Organisation advising that ‘children 
aged 12 and over should wear face coverings under the same condition as adults, 
particularly when they cannot guarantee at least a 1 metre distance from others and 
there is widespread transmission in the area
’. The statement is available 
here: https://www.who.int/news-room/q-a-detail/q-a-children-and-masks-related-to-
covid-19 
 
Public Health England (PHE) are the executive body for England who are 
responsible for advising the government, the NHS and the public on evidence-based 
professional, scientific expertise and support. They are also responsible for 
responding to public health challenges and emergencies and protecting the nation 
from public health hazards, which they achieve through researching, collecting and 
analysing data to improve their understanding and provide answers to public health 
problems. PHE provides specialist public health advice to the Department for 
Education (DfE) in the context of the Covid-19 outbreak. It is on the basis of their 
advice that DfE’s recommendations on face coverings are made. 
 
Based on the latest PHE advice, DfE recently published updated guidance for 
schools to support the return to full attendance from 8 March, which included 

updated advice on face coverings. The guidance can be found at the following link: 
https://www.gov.uk/government/publications/actions-for-schools-during-the-
coronavirus-outbreak/schools-coronavirus-covid-19-operational-guidance 
 
As the guidance outlines, where pupils and students in year 7 and above are 
educated, we recommend that face coverings should be worn by adults, pupils and 
students when moving around the premises, outside of classrooms, such as in 
corridors and communal areas where social distancing cannot easily be maintained. 
Face coverings do not need to be worn by pupils and students when outdoors on the 
premises. 
 
In addition, from 8 March, we now also recommend that in those settings where 
pupils and students in year 7 and above are educated, face coverings should be 
worn in classrooms unless social distancing can be maintained. This does not apply 
in situations where wearing a face covering would impact on the ability to take part in 
exercise or strenuous activity, for example in PE lessons. 
 
We are recommending this additional precautionary measure for a limited time 
during this period of high coronavirus (COVID-19) prevalence in the community. As 
with all measures, we will keep this under review and update guidance as necessary. 
 
The same exemptions that apply to the wearing of face coverings in shops and on 
public transport also apply in education settings. This includes people who cannot 
put on, wear or remove a face covering because of a physical or mental illness or 
impairment, or disability, or if you are speaking to or providing assistance to 
someone who relies on lip reading, clear sound or facial expressions to 
communicate. We expect teachers and other staff to be sensitive to those needs. 
Education settings also have duties to make reasonable adjustments for disabled 
pupils and students to support them to access education successfully. 
 
DfE’s guidance on the system of controls is advisory; it does not create any new 
legal obligations, but it is a recommendation based on the latest public health advice 
from PHE. As the guidance itself says, where something is essential for public health 
reasons, as advised by PHE, we say it ‘must’ be implemented. 
 
To ensure education and care policy is guided by the most up-to-date scientific 
evidence as this continues to evolve, DfE regularly reviews data, analysis and advice 
from a number of different sources including PHE, the Scientific Advisory Group for 
Emergencies (SAGE), the Office for National Statistics, and the Joint Biosecurity 
Centre. 
 
On 22 February, DfE published its evidence summary: COVID-19 – children, young 
people and education settings. This sets out the evidence relevant to, and in support 
of, the Government’s decision to lift restrictions on education from 8 March 2021 and 
includes a section on face coverings. This can be found at the following 
link: https://assets.publishing.service.gov.uk/government/uploads/system/uploads/att
achment_data/file/963639/DfE_Evidence_summary_COVID-19_-
_children__young_people_and_education_settings.pdf 
 

As referenced within the evidence summary on page 18, SAGE have advised that 
face coverings can be effective in reducing transmission in public and community 
settings. Their effectiveness stems mostly from reducing the emission of virus-
carrying particles when worn by an infected person (source control). Face coverings 
are likely to be most effective at reducing transmission in both indoor and outdoor 
settings when people are likely to be close together. Physical distancing and use of 
fabric face coverings, alongside other interventions, are important mitigation 
strategies to reduce community transmission of coronavirus (COVID-19) and are 
likely to be needed to be applied more consistently and effectively to be able to 
mitigate transmission of the B.1.1.7 variant. The link to meeting minutes are 
available here: SAGE 76 minutes: Coronavirus (COVID-19) response, 14 January 
2021 (publishing.service.gov.uk) 
 
You may also find it useful to review the information set out in recent SAGE 
Children’s Task and Finish Group papers. The paper at the link below outlines that 
mitigations as set out in the system of controls are important in all school settings to 
reduce transmission through aerosols, close-range interactions and via surfaces. 
This paper is available here: TFC: Children and transmission - update paper, 10 
February 2021 - GOV.UK (www.gov.uk) 
 
Scientific evidence supporting the government response to coronavirus (COVID-19) 
is published by SAGE. Papers and meeting minutes can be found at the following 
link: Scientific evidence supporting the government response to coronavirus (COVID-
19) - GOV.UK (www.gov.uk). H
ere, you will also be able to find scientific publications 
from SAGE and SAGE sub-groups. These publications will include minutes and 
papers covering the scientific advice received at that time. There is also a list of 
participants of SAGE and related sub-groups - GOV.UK (www.gov.uk) where you 
can find a list of SAGE participants who have authored and discussed these papers 
at SAGE meetings. 
 
Throughout the evidence summary document, in each of the footnotes you will find 
links to the evidence and analysis that have contributed towards the Government’s 
decision-making, which you may find helpful. 
 
In summary, the best available scientific evidence is that, when used correctly, 
wearing a face covering may reduce the spread of coronavirus (COVID-19) droplets 
in certain circumstances, helping to protect others. We recognise that the wearing of 
face coverings may impact on communication; however, on balance, increased use 
of face coverings will strengthen the current safety measures in place in schools 
following the increased transmissibility of new coronavirus (COVID-19) variants and 
whilst prevalence remains high in the community at this time. 
 
As our guidance outlines, these measures are being recommended for a time limited 
period until Easter. We continue to work closely with PHE and other government 
departments, as well as stakeholders across the sector, to keep all measures under 
review based on the latest evidence and the effectiveness of such measures, and we 
update guidance as necessary. 
 
Should you require any further information or have any further questions on this 
issue, then we would recommend that you get in touch with PHE 

at xxx@xxx.xxx.xx as they lead on evidence-based professional, scientific expertise 
and support.  You may find it useful to check PHE previous FOI releases to see if 
your question has been answered already. FOI previous releases are available at 
the following link: Transparency and freedom of information releases - GOV.UK 
(www.gov.uk)
 
Section 35(1)(a) of the FOI Act – formulation of government policy 
 
In response to your request regarding the Department’s risk assessment, DfE holds 
the information you have requested but it is being withheld under the Freedom of 
Information Act 2000. The exemption which applies to this information is 
s35(1)(a) which allows for the withholding of information if it relates to the formulation 
or development of government policy. 
 
In applying section 35(1)(a), the Act requires that the Department balances the 
public interest in withholding the information against the public interest in disclosing 
the information.  We concluded that the public interest in maintaining the exemption 
and not disclosing the information outweighs the public interest in disclosure in this 
instance.  
 
It is in the public interest that the formulation of Government policy and Government 
decision-making can proceed in the space needed to ensure that it is done well, and 
this position is heightened due to the unprecedented nature of the impact of the virus 
on the country.  The Government is always reviewing its position in relation to the 
various mitigation measures in place in schools in the fight against the virus and 
decisions about any new or future policy position such as face coverings needs to be 
based on the best advice available and a full consideration of the options.  
 
It is the Department's view that the public interest in non-disclosure outweighs the 
public interest in disclosure in this case. Disclosure of the withheld information would 
be likely to have a potentially corrosive effect on good Government and lead to less 
fully informed decision making.  This is not in the public interest.  The Department 
has concluded that, in this instance that public interest consideration was greater 
than the general public interest considerations for disclosure. 
 
The information supplied to you continues to be protected by copyright. You are free 
to use it for your own purposes, including for private study and non-commercial 
research, and for any other purpose authorised by an exception in current copyright 
law. Documents (except photographs) can be also used in the UK without requiring 
permission for the purposes of news reporting. Any other re-use, for example 
commercial publication, would require the permission of the copyright holder. 
Most documents produced by a government department or agency will be protected 
by Crown Copyright. Most Crown copyright information can be re-used under the 
Open Government Licence (http://www.nationalarchives.gov.uk/doc/open-
government-licence/).
 For information about the OGL and about re-using Crown 
Copyright information please see The National Archives website -
http://www.nationalarchives.gov.uk/information-management/uk-gov-licensing-
framework.htm.
 


 
If you have any queries about this letter, please contact the Department. Please 
remember to quote the reference number above in any future communications. 
 
If you are unhappy with the way your request has been handled, you should write to 
the Department within two calendar months of the date of this letter. 
 
If you are not content with the outcome of your complaint to the Department, you 
may then contact the Information Commissioner’s Office for a decision. Generally, 
however, the ICO cannot make a decision unless you have already exhausted the 
Department’s complaints procedure. 
 
Yours sincerely, 
 
Infection Prevention and Control Team 
Coronavirus Response Unit 
Department for Education 
Web: https://www.education.gov.uk 
Twitter: https://www.twitter.com/educationgovuk 
Facebook: https://www.facebook.com/educationgovuk