This is an HTML version of an attachment to the Freedom of Information request 'Evidence for continued wearing of masks and social distancing'.


 
 
 
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Wellington House 
 
133-155 Waterloo Road 
 
London SE1 8UG 
www.gov.uk/phe  
 
By email 
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Our ref: 22/03/ld/3096 
 
16 April 2021 
Dear Jane Westover, 
 
Re: 3096 – FOI Evidence for continued wearing of masks and social distancing 
 
Thank you for your request received on 22 March 2021 addressed to Public Health 
England (PHE). In accordance with Section 1(1)(a) of the Freedom of Information 
Act 2000 (the Act), I can confirm that PHE partly holds the information you have 
specified. I have answered your questions in turn. 
 
Request 
 
Having read that Dr Mary Ramsey, head of immunization at PHE, is saying 
wearing masks and social distancing may have to continue for the foreseeable 
future I would appreciate you sharing evidence that 
 
1) MASKS are beneficial in stopping the spread of the virus.  There is much 
research to be found online that states they have little or no benefit. 
 
PHE can confirm it holds the information you have specified.  
 
PHE has carried out an updated rapid evidence review on the effectiveness of face 
coverings in the community and COVID-19, in which PHE searched for evidence 
published between 5 June and 22 September 2020. There were 31 new studies (8 
preprints) identified, examining the effectiveness of face coverings in community 
(non-healthcare) settings and the efficacy of different types of face coverings. 
 
17 observational studies, mainly ecological, consistently reported that the use of face 
coverings in the community reduced the spread of COVID-19. Face covering 
interventions were typically implemented alongside other interventions or behaviours 
designed to limit the spread of COVID-19, and whilst some studies controlled for this 
in their analyses, the extent of the effectiveness of face coverings in isolation is more 
difficult to determine. It is also not possible to determine the extent to which the 
protective effect may be due to source control, wearer protection, and/or a 
combination of both. Evidence from 14 laboratory simulation studies suggests that 
various types of face coverings can filter droplets and aerosols to some extent, 
suggesting that coverings of various materials are more effective than no covering, 
and multi-layered coverings are more effective than single-layer. Medical masks may 
 


offer better protection than fabric alternatives, provided they fit well. However, none 
of these simulations used SARS-CoV-2 in their experiments. 
 
The rapid review is exempt under Section 21 of the Act because it is reasonably 
accessible by other means, and the terms of the exemption mean that we do not 
have to consider whether or not it would be in the public interest for you to have the 
information. However, for your convenience I have provided the following link: 
https://phe.koha-ptfs.co.uk/cgi-bin/koha/opac-retrieve-
file.pl?id=d86880bf65bd6b18eae21aa3bdaf2a4b 
 
 
Under Section 16 of the FOI Act, public authorities have a duty to provide advice and 
assistance. You may find the following paper, which contains information about the 
application of face coverings in mitigating the B117 variant, to be of interest: 
https://www.gov.uk/government/publications/emg-application-of-physical-distancing-
and-fabric-face-coverings-in-mitigating-the-b117-variant-sars-cov-2-virus-in-public-
workplace-and-community 
  
 
2) SOCIAL DISTANCING - is beneficial in stopping the spread of the virus 
 
PHE can confirm it does not hold the information you have specified.  
 
Under Section 16 of the FOI Act, public authorities have a duty to provide advice and 
assistance. Accordingly, you may wish to contact Cabinet Office for further 
information on social distancing. The contact details can be found here: 
https://www.gov.uk/government/organisations/cabinet-office  
 
If you have any queries regarding the information that has been supplied to you, 
please refer your query to me in writing in the first instance. If you remain dissatisfied 
and would like to request an internal review, then please contact us at the address 
above or by emailing xxx@xxx.xxx.xx.  
 
Please note that you have the right to an independent review by the Information 
Commissioner’s Office if a complaint cannot be resolved through the PHE 
complaints procedure. The Information Commissioner’s Office can be contacted by 
calling the ICO’s helpline on 0303 123 1113, visiting the ICO’s website at 
www.ico.org.uk or writing to the ICO at Wycliffe House, Water Lane, Wilmslow, 
Cheshire, SK9 5AF. 
 
Yours sincerely  
FOI Team