This is an HTML version of an attachment to the Freedom of Information request 'COVID-19 PCR Test protocol, Sensitivity, Specificity and therefore Operational False Positive Rate, and how the official figures are corrected for this'.


 
 
 
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Our ref: 22/12/hf/2212 
 
14 January 2021 
Dear Dr Jonathan Dench 
  
Re: COVID-19 PCR Test protocol, Sensitivity, Specificity and therefore 
Operational False Positive Rate, and how the official figures are corrected for 
this 
 
Thank you for your request received on 22 December 2020 addressed to Public 
Health England (PHE). In accordance with Section 1(1)(a) of the Freedom of 
Information Act 2000 (the Act), I can confirm that PHE partly holds the information 
you have specified.  
 
Request 
 
I have some strong scientific concern about COVID-19 testing and the 
handling of data by the UK Government.  
 
Firstly no-specificity or sensitivity is provided which is completely 
unacceptable. It appears data is not being corrected for the Operational false 
positive rate of such tests. Current estimates of specificity from the literature 
are 95-99% ,this does not sound alarming at first, but once you account for 
test frequency and prevalence this is quite alarming, as it would provide an 
operational false positive rate of 90%. This can be confirmed from "with COVID 
death' data ie died within 28 days of positive PCR. If you compare current 
excess death with the average of the past 5 years with the governments 
estimates of COVID death, you get an Operational false positive rate of 70% for 
a sample with the highest pre-test probability of having COVID and therefore 
the lowest OFPR. This means the government statistics are meaningless 
without correction.  This also means no mass indescriminate testing should 
take place as this would further worsen this problem. You should be doing a 
full investigation on this matter, as the Government draws us further into a 
pseudo pandemic.  
 
What I am requesting: 
 
Full PCR test protocol 
Test sensitivity  
Test specificity 
How data is being corrected for Operational false positive rate. 

 
 

Response 
 
PHE does not hold the requested information on the full PCR test protocol, test 
sensitivity and test specificity.  
 
There are multiple tests being used and every kit will have its own interpretative 
criteria and thresholds, as recommended by the manufacturer. PHE evaluation is not 
mandatory for COVID-19 diagnostic tests and assays. PHE has undertaken rapid 
assessment of commercially provided diagnostic tests with further evaluations 
ongoing, please refer to this link for further information on PHE’s work in this area  
https://www.gov.uk/government/collections/covid-19-phe-assessment-of-laboratory-
tests-and-assays 
 
The Medicines and Health Products Regulatory Agency is the national regulator for 
medical tests and any test can legally be marketed and deployed in the UK once it 
receives a CE mark. For further information refer to this link 
https://www.gov.uk/government/publications/how-tests-and-testing-kits-for-
coronavirus-covid-19-work/process-for-developing-and-evaluating-novel-molecular-
assays-for-covid-19 
 
 
Regarding the operational false positive rate, daily reported case numbers exclude 
results that have been identified as false. Where confirmatory tests are undertaken, 
results are only reported when they have been confirmed.  
 
If you have any queries regarding the information that has been supplied to you, 
please refer your query to me in writing in the first instance. If you remain dissatisfied 
and would like to request an internal review, then please contact us at the address 
above or by emailing xxx@xxx.xxx.xx.  
 
Please note that you have the right to an independent review by the Information 
Commissioner’s Office if a complaint cannot be resolved through the PHE 
complaints procedure. The Information Commissioner’s Office can be contacted by 
calling the ICO’s helpline on 0303 123 1113, visiting the ICO’s website at 
www.ico.org.uk or writing to the ICO at Wycliffe House, Water Lane, Wilmslow, 
Cheshire, SK9 5AF. 
 
Yours sincerely  
FOI Team