This is an HTML version of an attachment to the Freedom of Information request 'AI first'.


Disclosure Team 
Ministry of Justice 
102 Petty France  
London 
 
 
SW1H 9AJ 
 
 
Sam Smith 
xxxx.xxxxxx@xxxxxxx.xxx.xx 
xxxxxxxxxxxxxxxxxxxxxxx@xxxxxxxxxxxxxx.xxx 
 
18 December2019 
 
Dear Sam Smith,   
 
Freedom of Information Act (FOIA) Request –
  191025003 
 
Thank you for your request dated 25 October 2019 in which you asked for the following 
information from the Ministry of Justice (MoJ):   
 
1)  A copy of the project brief and project initiation document for the “Data First” / ‘AI 
First’ project(s), as agreed for funding by ADR / ESRC / UKRI;  
2)  A copy of the document, or a public citation to where it is published, that defines 
the “department’s key strategic objective”, specifically, if relevant, as relating to 
using AI in the family court as expected by the ‘First’ project;  

3)  Any documents or internal correspondence (including emails, WhatsApp 
messages, memos, or (relevant portions of) minutes of meetings) resulting from 
medConfidential’s letter to Sir Richard Heaton of the 10th October 2019 (in order to 
comply with cost limits, you may restrict searches to the recipients of that letter, 
relevant members of the HMCTS Senior Management Team, and staff working on 
the project covered in part 1 of this request);  

4)  In responding to this request, please explicitly confirm whether the response 
includes the WhatsApp part of (3) in relation to the “Data First” project If parts of 
this request will take longer than the statutory time period to provide, please 
provide as much information as you can within the deadline, and follow up with 
additional information later  

 
Your request has been handled under the FOIA. 
 
I can confirm that the MoJ holds some of the information that you have requested.  
 
In response for parts (1) and (2), see attached the Strategic Case which was submitted by 
MoJ as part of the June 2019 application to the ADR UK Research Commissioning Board. 
 
Further to part (2) of the request, MoJ’s Single Departmental Plan outlines the strategic 
objectives for the department. The Data First programme is in line with these objectives. 
https://www.gov.uk/government/publications/ministry-of-justice-single-departmental-
plan/ministry-of-justice-single-departmental-plan--3 
 
 

The Data First programme is funded by ADR UK and led by the Ministry of Justice. ADR UK 
is an investment made by the Economic and Social Research Council (ESRC) which aims to 
transform the way researchers can access administrative data already created by 
government and public bodies across the UK.  
 
The Data First programme has been developed within the legislative framework established 
under the Digital Economy Act (2017) which enables government to provide access to their 
administrative data for the purposes of research that meet the accreditation criteria.  
 
All research projects approved and commissioned under the Data First programme will be 
compatible with the Research Code of Practice issued under the Digital Economy Act: 
https://www.gov.uk/government/publications/digital-economy-act-2017-part-5-codes-of-
practice/research-code-of-practice-and-accreditation-criteria#section-c-accreditation-of-
research-projects  
 
 
Research or analysis of the administration or performance of the courts, or of individual 
users of the system will not be permitted.  
 
Artificial Intelligence data is neither an input, nor an output, of Data First. The programme 
also does not involve the collection of any new data. 
 
The Data First programme is not a result of HMCTS’ Data Strategy or any actions HMCTS 
may adopt in response to Dr Natalie Byrom’s report on Digital Justice: HMCTS data strategy 
and delivering access to justice. 
 
In response to parts (3) and (4) of your request, I can confirm the MoJ holds the information 
that you have requested, however the information is exempt from disclosure under section 
35(1)(a) of the FOIA, because it relates to the formulation and development of government 
policy. 
 
Section 35(1)(a) is a qualified exemption which means that the decision to disclose the 
requested material is subject to the public interest test. When assessing whether or not it 
was in the public interest to disclose the information to you, we took into account the 
following factors: 
 
Public interest considerations favouring disclosure 
 
  Disclosure of the information would be a transparency measure. It would allow the 
public access to information on the formulation of government policy with regards to 
The Data First Programme and might encourage more public engagement in the 
development of such proposals. 
  Disclosure would promote accountability of the MoJ to the general public. 
  There is a general public interest in openness, knowing what informs decisions, and 
knowing these decisions have been taken fairly. It is arguable that disclosure of the 
information may lead to a greater understanding of the decision-making process and 
providing this information would be consistent with the Government’s commitment to 
fostering an ethos of transparency in public services. 
 


 
Public interest considerations favouring withholding the information 
 
  Disclosure of communications and correspondence (between the Permanent 
Secretary, other government departments, and other stakeholders) may undermine 
the collective responsibility of the government. 
  Disclosing this information may also lead to a situation where free and frank 
discussions are inhibited in the future. This has the potential to damage the quality 
of future advice, and result in poorer decision making, with only options that are 
considered popular being discussed, even if they may not be the best option 
overall. It is important that civil servants, who are expected to be impartial, are not 
easily deterred from expressing their views on a policy under development by the 
possibility of future disclosure. 
  There is a public interest in safeguarding a safe space for policy development within 
the government, and to allow for any advice and discussions to be freely given and 
received without external pressures and scrutiny. 
On balance, I consider the public interest favours withholding the information under section 
35(1)(a) of the FOIA at this time. 
 
Appeal Rights  
 
If you are not satisfied with this response you have the right to request an internal review by 
responding in writing to one of the addresses below within two months of the date of this 
response.  
 
xxxx.xxxxxx@xxxxxxx.xxx.xx 
 
Disclosure Team, Ministry of Justice, 10.25, 102 Petty France, London, SW1H 9AJ 
 
You do have the right to ask the Information Commissioner’s Office (ICO) to investigate any 
aspect of your complaint. However, please note that the ICO is likely to expect internal 
complaints procedures to have been exhausted before beginning their investigation. 
 
Yours sincerely  
 
 
Disclosure Team