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Summary of Advice from Public Health England on Exposure to Radiofrequency 
Electromagnetic Fields 
Role of Public Health England 
Public Health England (PHE) came into being in April 2013, and advises the Government on 
all aspects of public health, including exposure to radio waves, the appropriate standards of 
protection for the general population and any measures necessary to protect sensitive 
groups. PHE inherited this responsibility from the former Health Protection Agency (HPA) 
and it continues to develop and provide a range of published information about 
radiofrequency topics. The material includes comprehensive scientific review reports and 
position statements, which can be found at: 
Within this suite of information are statements on the following frequently mentioned 
topics. The statements highlight assessments that have been done and which support the 
PHE view that exposures are small in relation to guidelines and not expected to pose a 
hazard to the public,  
  Wireless networks (Wi-Fi), as used in schools and elsewhere 
  Mobile phone base stations 
  Smart meters for monitoring of domestic energy usage 
The situation with mobile phones, including their use by children, is somewhat different, as 
explained below, but also covered by published information. 
Public exposure guidelines for radiofrequency fields:  scientific evidence and consistency 
of PHE guidance with the international consensus 
Central to PHE advice is that exposures to radio waves should comply with the guidelines 
published by the International Commission on Non-Ionizing Radiation Protection (ICNIRP). 
ICNIRP is formally recognised by the World Health Organization (WHO). PHE has also issued 
precautionary advice to discourage the non-essential use of mobile phones by children. This 
precautionary advice recognises that exposures are much higher than occur in other 
situations, though still within the guidelines, when mobile phones are held to the head to 
make voice calls. Similar advice is not considered necessary with the lower exposures that 
occur from Wi-Fi equipment, smart meters and mobile phone base stations. 

While exposure to radio waves is not new and health-related research has been conducted 
on this topic for many years, a large amount of new scientific evidence has emerged over 
the past few years. This knowledge has arisen through dedicated national and international 
research programmes that have addressed concerns about rapidly proliferating wireless 
technologies. The UK has contributed to the international research effort through various 
projects that have been commissioned, including through the Mobile Telecommunications 
and Health Research Programme (MTHR). As the research programmes have been coming 
to fruition, scientific expert committees have been reviewing the resulting evidence and 
coming to considered judgments at international, European and national levels, as explained 
Alongside other European Union (EU) member states, the United Kingdom supports 
European Council Recommendation 1999/519/EC on limiting exposure to electromagnetic 
fields (EMFs), which include radio waves. This recommendation incorporates the 1998 
guidelines from ICNIRP, as advised by Public Health England. ICNIRP restated the 
radiofrequency (RF) parts of these guidelines in 2009 on the basis of its own comprehensive 
review of the scientific evidence published at that time. ICNIRP concluded that the scientific 
literature published since the 1998 guidelines had provided no evidence of any adverse 
health effects below the basic restrictions and did not necessitate an immediate revision of 
its guidance on limiting exposure to RF fields. The 2009 ICNIRP review and statement on 
exposure guidelines can be found at: 
The World Health Organization states that the main conclusion from its own reviews is that 
EMF exposures below the limits recommended in the ICNIRP international guidelines do not 
appear to have any known consequence on health. WHO is presently preparing an 
Environmental Health Criteria (EHC) monograph covering the evidence in relation to 
radiofrequency exposures and health. This follows earlier EHCs published in 2006 on static 
fields and in 2007 on low frequency fields. Information from WHO about EMF exposure 
guidelines can be found at: 
The European Commission is advised on the health aspects of EMF exposures by the 
Scientific Committee on Emerging and Newly Identified Health Risks (SCENIHR). SCENIHR 
takes account of worldwide studies on EMFs and has produced several reports, known as 
Opinions, in which it expresses views broadly in line with those of PHE, ICNIRP and WHO. 
The most recent SCENIHR Opinion was published in March 2015 and contains detailed 
conclusions on different aspects of the scientific evidence. A plain language summary based 

on the Opinion explains that the results of current scientific research show that there are no 
evident adverse health effects if exposure remains below the levels set by current standards
SCENIHR publications can be found through the following webpage and EMF Opinions are 
under the "Physical Risks" category: 
PHE publishes comprehensive reviews of the scientific evidence relevant to radio wave 
exposures and health from time to time. The most recent PHE-backed review was 
undertaken by its own independent expert Advisory Group on Non-ionising Radiation 
(AGNIR) and published at the end of April 2012. AGNIR undertakes comprehensive scientific 
evidence reviews of the biological effects of non-ionising radiation and suggests research 
priorities to improve public protection. The AGNIR report considered whether there was 
evidence for health effects occurring in relation to exposures below the ICNIRP levels. The 
overall conclusion was that, although a substantial amount of research has been conducted 
in this area, there is no convincing evidence that radio wave exposures below guideline levels 
cause health effects in either adults or children. The AGNIR report can be found at:
Exposure to radiofrequency fields and cancer 
A Working Group of the International Agency for Research on Cancer (IARC) reviewed the 
health effects of exposure to RF fields in May 2011 and concluded that such exposures are 
“possibly carcinogenic” to humans (Group 2B), based on IARC’s classification scheme. As 
explained in the monograph itself (published in 2013) there was a minority opinion in the 
Working Group that that current evidence in humans was inadequate, therefore permitting 
no conclusion about a causal association. The monograph on RF fields can be found at: 
In putting the IARC “possibly carcinogenic” classification into context, it is worthy of note 
that, as of March 2017, 292 substances/situations are graded 2B by IARC, 81 as the higher 
“probably carcinogenic to humans” classification (Group 2A) and 119 as the highest 
“carcinogenic to humans” classification (Group 1). Among all of these classifications are 
many widespread and familiar substances/situations, including those listed below: 
Group 2B:   Pickled vegetables (traditional Asian), talc-based body powder (perineal 
use), ginkgo biloba extract, petrol engine exhaust, whole leaf extract of 
aloe vera, and bracken fern 

Group 2A:   Consumption of red meat, shift working that involves circadian 
disruption, and drinking very hot beverages (>65°C)  
Group 1:  
Alcoholic beverages, consumption of processed meat, diesel engine 
exhaust, and outdoor air pollution.  
The full lists can be found at:   
The IARC classification for radio waves was largely based on personal exposures associated 
with mobile phone use and the evidence was evaluated as being limited among users of 
wireless telephones for glioma and acoustic neuroma (cancers of brain/nerve tissues in the 
head), and inadequate to draw conclusions for other types of cancers. The evidence from 
environmental radiofrequency exposures, which include wireless telecommunications, was 
considered inadequate to draw conclusions. 
Each carcinogenicity classification has to be looked at on its own merits, along with evidence 
relating to other health effects, in deciding on what is a proportionate public health 
response. IARC explains in the preamble to its monographs that their purpose is that of 
carcinogenic hazard identification, which is (only) the first step in performing a health risk 
assessment. For some exposures, it may be appropriate to do nothing, while for others it 
may be appropriate to seek to eliminate the exposure entirely. For radio wave exposures, 
the UK/PHE approach is between these two extremes and features the targeting of 
precautionary advice on the situation giving the highest exposure to the largest number of 
people, i.e. use of mobile phones held to the head in order to make voice calls. There is also 
a particular emphasis in that advice on those considered potentially most vulnerable, i.e. 
children, whose use of mobile phones should be discouraged. 
HPA (now PHE) issued a response to the IARC classification when it was published and the 
classification has been taken into account in PHE advice. The response can be found at:
The topic of cancer effects also occupies a substantial part of the 2012 AGNIR report. The 
Group reviewed essentially the same evidence as the IARC working group and concluded 
that, although some positive findings have been reported in a few studies, overall the 
evidence does not suggest that using mobile phones causes brain tumours or any other type 
of cancer. The data, however, are essentially restricted to periods of less than 15 years from 
first exposure because mobile phones have only been in widespread use for that long. 

AGNIR considered it will be important to continue monitoring the evidence over the coming 
years, including that from national brain tumour trends, which have so far given no 
indication of any risk. 
Continuing PHE precautionary advice about exposure to radiofrequency technologies 
PHE (as the former HPA) responded to the 2012 AGNIR report maintaining its advice to 
follow the ICNIRP guidelines and also maintaining the long-standing precautionary advice in 
respect of exposures from mobile phones, which can give rise to exposures that approach 
the international guidelines when they are held to the head to make voice calls. The 
decision to maintain the precautionary approach reflected the continuing possibility of: (a) 
biological effects, although not apparently harmful, occurring at exposure levels within the 
ICNIRP guidelines, and (b) the limited information regarding cancer effects in the long term. 
Measures that mobile phone users may take to reduce their exposures were described in 
the HPA response to the AGNIR report 
In responding to the AGNIR report for situations giving rise to exposures that are already 
low in relation to guidelines (for example, those from Wi-Fi, smart meters or mobile phone 
base stations), PHE advised that community and individual measures to reduce exposures 
are not necessary. PHE is also committed to carefully continue monitoring the emerging 
scientific evidence, providing any necessary advice and undertaking another comprehensive 
review of the science once sufficient evidence has accumulated. The PHE response to the 
AGNIR report can be found at:
Electrical sensitivity/hypersensitivity 
The AGNIR report has carefully assessed whether certain people are especially sensitive to 
exposures to RF fields, leading to unpleasant symptoms which affect their health. Many 
studies have now been carried out, reflecting the importance ascribed to understanding the 
condition and making appropriate help available to sufferers. AGNIR concludes there is 
increasing evidence that RF fields below guideline levels do not cause symptoms and cannot 
be detected by people, even those who consider themselves sensitive to RF fields. PHE agrees 
with AGNIR that this does not undermine the importance of the symptoms that are 
experienced, but it does suggest causes other than those directly related to RF fields should 
be considered.  
Unfortunately, the symptoms many people complain of are all too common in society, not 
just in those who consider themselves to be ill. Such findings are not new, for example in 

1990, before the advent of modern communications technology, 27% of people complained 
of having had a headache in the last month (Blaxter). HPA published a review of the public 
health aspects of electrical sensitivity (EHS) in 2005 and this included comments on the 
management of affected individuals and evaluation of treatment options. The report is 
available at:
In terms of a practical way forward, WHO advises in its “backgrounder” document on EHS 
that treatment of affected individuals should focus on the health symptoms and the clinical 
picture, and not on the person's perceived need for reducing or eliminating EMF in the 
workplace or home. EHS has no clear diagnostic criteria and there is no scientific basis to link 
EHS symptoms to EMF exposure. Further, EHS is not a medical diagnosis, nor is it clear that it 
represents a single medical problem. For more information on WHO’s advice please follow 
the link below: 
Acknowledging the range of opinion about the health effects of exposure to 
radiofrequency fields 
Public Health England keeps emerging scientific studies worldwide under review and 
supports the scientific processes and officially mandated organisations described above. It is 
also aware of other reports and groups that have made pronouncements on this topic but 
gives greater weight to documents that use rigorous review processes and base their advice 
on the entire range of scientific information available.  
Among the alternative sources of information on this topic are the 2007 and 2012 
Bioinitiative Reports. PHE is aware of the contents of these reports, and of many other 
reports, and has considered their contents, but it has not responded to them. In part this is 
because other organisations have already reviewed these reports and drawn attention to 
problems that have affected their conclusions. 
The Council of Europe Resolution 1815 (2011) also makes various recommendations and 
comes from the Council of Europe’s Committee on the Environment, Agriculture and Local 
and Regional Affairs. It is not clear exactly what evidence was considered or which experts 
were approached to submit evidence to their review. The Council of Europe is separate from 
the European Parliament and the European Commission,  

Government and Public Health England are aware that there are people and organisations 
who believe more precaution is warranted for public exposure to radio waves in light of 
their view of the scientific evidence. However, the published reviews by AGNIR and 
internationally recognised bodies do not, in the opinion of PHE, warrant more precaution 
than is already advised with respect to public exposure to radiofrequency fields. 
PHE priorities for health improvement 
In 2014, PHE published its report “From evidence into action: opportunities to protect and 
improve the nation’s health”. The document can be found at:
PHE sets out in the report its seven priorities for the next 5 years, tackling obesity, reducing 
smoking, reducing harmful drinking, ensuring every child has the best start in life, reducing 
dementia risk, tackling antimicrobial resistance and reducing tuberculosis. Protection from 
environmental hazards, including uncertain ones like exposure to radio waves, is an 
important consideration for PHE, but it is also important to take a broad view across the 
whole range of health topics in deciding what actions are appropriate and proportionate. 
Unlike the hazards more specifically mentioned in the “From evidence into action…” 
document, and despite much research, there remains no clear evidence of harm to health 
from exposure to radio waves below the internationally agreed (ICNIRP) guideline levels 
that are already adopted in the UK. 
Promotion of UK precautionary advice about exposure to radiofrequency fields 
Precautionary advice for the public on radio wave exposures has been published in a leaflet 
from the Department of Health on the NHS choices website, and in more technical sources 
such as the previously mentioned PHE response to the AGNIR report. PHE’s view is that 
provision of this material on the internet reflects the appropriate priority of this particular 
topic within the broader context of all messages directed to the public about their health. 
Links to this material are below: